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Deixar de fora a ciência e a inovação da regulamentação da nicotina perpetua o tabagismo, alerta Fórum Global sobre Nicotina

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Por Nick Powell

“E se encontrássemos um universo paralelo onde as pessoas obtinham a nicotina sem combustão, mas obtinham a cafeína fumando folhas de chá? Se alguém quisesse ensinar as pessoas a preparar chá, você diria 'oh meu Deus, pense nas crianças? E se uma criança se sentir atraída por beber chá? E se alguém que teria parado totalmente de fumar folhas de chá começar a beber chá? E se existissem sabores para esses chás e as pessoas achassem esse chá mais aceitável? Eles podem até beber mais! Nós riríamos desse tipo de coisa e deveríamos rir das pessoas que agora defendem esse argumento sobre a nicotina”.

Este argumento marcante é um exemplo do pensamento original e da vontade de desafiar as convenções que caracterizaram o Fórum Global sobre Nicotina de 2024, realizado em Varsóvia. Veio do professor David Sweanor, presidente do conselho consultivo do Centro de Legislação, Política e Ética em Saúde Pública da Universidade de Ottawa, no Canadá. Ele tem estado ativamente envolvido em questões de política de tabaco e saúde desde o início dos anos 1980.

Ele é um dos muitos profissionais de saúde e jurídicos e outros especialistas que participaram nos debates e discussões sobre como o flagelo do tabagismo poderia ser erradicado se apenas os políticos e reguladores estivessem preparados para ouvir a ciência - e ouvir os adultos que querem parar de correr os terríveis riscos para a saúde associados ao consumo de tabaco.

Os participantes no fórum sentiram que muitas vezes ficaram com a sensação de que a maioria dos estados membros da União Europeia, bem como outros países ao redor do mundo, entraram num universo paralelo. Os produtos de redução de danos, desenvolvidos para ajudar os fumadores a obter a nicotina de formas muito mais seguras, são proibidos, tributados ou restringidos, deixando os cigarros como o único produto disponível de forma consistente.

Mas David Sweanor sente-se encorajado pela forma como os consumidores estão a reagir. “Veremos a mudança em parte porque não pode ser travada”, disse-me ele. “Inovação, tecnologia disruptiva, não há como pará-las agora porque a Internet para obter informações, as redes sociais para compartilhá-las e o comércio internacional para obter o produto, não podem impedir os consumidores de se movimentarem. Você pode moldar esse mercado, mas não pode pará-lo”.

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Em nenhum lugar o desejo de moldar o mercado é mais fortemente sentido do que na União Europeia, uma das primeiras partes do mundo a regulamentar os produtos de redução de danos do tabaco, especificamente os cigarros eletrónicos, uma vez que muitos outros produtos não estavam disponíveis quando os regulamentos foram feitos em 2014. Agora os ministros da saúde estão a discutir se devem restringir ou proibir produtos mais recentes de tabaco e nicotina, como vaporizadores aromatizados, em toda a UE.

Konstantinos Farsalinos, médico e investigador sénior especializado em saúde pública na Universidade de Patras e na Ática Ocidental, na Grécia, conduziu extensas pesquisas sobre tabagismo, redução dos danos do tabaco e vaporização. Ele disse-me que muitos Estados-Membros já introduziram mais restrições, ignorando as evidências dos países que contrariaram essa tendência.

O exemplo mais notável é a Suécia, que viu o consumo de cigarros cair para 5.6% dos adultos do sexo masculino, de acordo com os dados mais recentes. É de longe o país da UE que está mais próximo de cumprir a definição de “livre de fumo” da Organização Mundial de Saúde, que é inferior a 5%.

Para muitos ex-fumadores suecos, a solução tem sido o snus, um produto tradicional do tabaco não combustível que é colocado sob o lábio. “O Snus é o único produto de redução de danos com evidências epidemiológicas indiscutíveis de longo prazo que mostram que é quase inofensivo”, disse Konstantinos Farsalinos.

Mas é proibido na União Europeia, com exceção da Suécia, embora a UE “seja uma região onde a venda do produto mais letal que contém nicotina, os cigarros de tabaco, seja absolutamente legal, estão disponíveis em todo o lado”. A proibição do snus, da qual a Suécia obteve uma opção de exclusão, foi o resultado de uma campanha de alerta para a saúde, alegando que alguns estudos científicos tinham descoberto que o produto estava ligado a cancros da boca e das gengivas.

Não existem tais dados, mas os reguladores da DG SANTE da Comissão Europeia nunca retiraram a alegação. Nem aprenderam com seu erro. “Eles estão a tentar adicionar novas restrições, pensam, por exemplo, que se proibirmos os sabores, as crianças não usarão cigarros eletrónicos”, disse Konstantinos Farsalinos, que argumentou que a história e a experiência de todos os países que introduziram proibições foram um desastre completo.

Ele citou o notável exemplo da Índia, onde “os cigarros eletrônicos eram tão raros que você não conseguia encontrá-los; você não conseguia ver ninguém vaporizando. Mas queriam seguir as regras e recomendações da Organização Mundial de Saúde, por isso disseram “estamos a proibi-los”.

“O mercado explodiu. Agora você encontra produtos em todas as ruas, em todas as esquinas, em todas as grandes cidades. Tudo é mercado negro, ilícito, entrando ilegalmente no país. Ninguém sabe de onde vêm, o que contêm… e claro que o mercado negro vai atrair a população mais vulnerável, que é a juventude.

“Isso representa um dano direto à saúde pública e agora os governos de toda a Europa estão a ficar obcecados pelos sabores. Há muitas evidências de pesquisas de que os sabores são comercializados para adultos. Os sabores aumentam a probabilidade de os fumadores adultos deixarem de fumar, mas as autoridades insistem que os sabores existem apenas para atrair as crianças.

“Claro que, idealmente, todos os fumadores deveriam deixar de fumar por si próprios, mas temos 1.2 mil milhões de fumadores em todo o mundo e oito milhões de mortes por ano. Estamos a evitar o exemplo da Suécia. Às vezes você fica tão deprimido com isso que sente que não há bom senso. Não se trata apenas de ciência, é como se não prevalecesse o bom senso. De qualquer forma, sejamos otimistas!”

O otimismo foi abundante no Fórum Global sobre Nicotina. David Sweanor argumentou que estamos vendo uma mudança fundamental. “Em vez de serem encurralados pelos reguladores, os consumidores estão a descobrir coisas por si próprios… muitas vezes utilizando produtos que os governos não autorizaram, não incentivaram, certamente que os grupos anti-tabaco desencorajaram.

“Não faz muito tempo que o único país que se podia apontar era a Suécia, mas agora podemos apontar a Noruega, a Islândia, o Japão, a Nova Zelândia e até países que realmente trabalharam arduamente para evitar que isto acontecesse, como os Estados Unidos, que proibiram praticamente todas as alternativas aos cigarros… os produtos sem combustão representaram 20% a 40% do mercado de nicotina em apenas cinco anos.

“No Japão, as vendas de cigarros caíram pela metade em apenas sete anos. Na Nova Zelândia, reduziram as taxas de tabagismo pela metade em cinco anos. Então, estamos vendo essa grande mudança acontecendo apesar da oposição. Com que rapidez poderíamos nos livrar do tabagismo se realmente tentássemos?”

O preço de não tentar é pago, em primeiro lugar, pelos fumadores que não abandonam o cigarro, com consequências desastrosas para eles próprios e para as suas famílias. Mas David Sweanor também alerta para a “diminuição da confiança no governo, a diminuição da confiança nas autoridades, que é um enorme problema a nível mundial, sendo acentuada por este tipo de acção para impedir que os consumidores obtenham informações verdadeiras, para impedi-los de ter acesso aos produtos, para evitar que impedi-los de serem capacitados para lidar com sua própria saúde”.

Outro orador em Varsóvia foi Clive Bates, ex-Diretor de Ação sobre Tabagismo e Saúde (ASH) no Reino Unido. Ele identificou uma falha fundamental em grande parte da abordagem regulatória atual. “Você não pode presumir – ou não deveria presumir – que a regulamentação é inerentemente justificada. Limita o que as pessoas podem fazer. Isso limita tudo.

“A regulamentação deve ser justificada pelos seus próprios méritos. E isso por vezes é simplesmente ilusão… as crianças são habituadas a criar campanhas emotivas, a criar uma espécie de pânico moral e a justificar coisas que não seriam justificáveis ​​se fossem feitas a adultos. Há 18 vezes mais adultos que usam produtos de nicotina do que jovens no Reino Unido, mas todo o foco político está no pequeno número de jovens que usam vaping”.

Michael Landl, da World Vapers Alliance, disse que também identificou a mesma causa de grande parte do problema. “Para exagerar um pouco, eu diria que se não houvesse uma única criança vaping em todo o mundo, ainda teríamos um problema de vaping juvenil porque a percepção é mais importante do que a realidade na formulação de políticas e regulamentação neste sector.

“Estamos vivendo nesta época realmente estranha, em que na verdade são as empresas de tabaco que são mais positivas em ajudar as pessoas a deixar de fumar ou a mudar para um produto menos prejudicial do que as organizações de saúde pública e a OMS”.

Pode parecer estranho, mas talvez ninguém deva se surpreender com o fato de a indústria estar em melhor posição para transformar a forma como as pessoas usam a nicotina. Nos últimos dez anos, tem havido uma proliferação de novos produtos não combustíveis que são melhores alternativas ao fumo.

É o mercado que fornece as soluções, à medida que os consumidores procuram produtos que reduzam os danos do tabaco e as empresas investem na inovação que dá esperança de um mundo sem cigarros. As soluções orientadas para o mercado podem ser difíceis de aceitar pelos reguladores, mas os políticos precisam de intensificar, evitar o pânico moral e insistir que os cidadãos têm o direito de escolher soluções que funcionem para eles, especialmente quando a sua saúde está em jogo.

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O EU Reporter publica artigos de várias fontes externas que expressam uma ampla gama de pontos de vista. As posições tomadas nestes artigos não são necessariamente as do EU Reporter.

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